Los estadounidenses están desesperados por saber cuándo estará disponible una vacuna contra el coronavirus para frenar finalmente la pandemia que ya se ha cobrado casi 200.000 vidas en los Estados Unidos, y permitir que las escuelas y la economía en general vuelvan a abrir sus puertas.

Los científicos y los fabricantes de vacunas han dicho desde hace tiempo que un puñado de vacunas podría estar disponible a finales de año, si todo va según lo previsto.

Pero en las últimas semanas, el presidente Donald Trump ha insistido en que una vacuna estará lista antes de las elecciones presidenciales del 3 de noviembre, lo que hace temer que se pueda precipitar en contra de los consejos de los científicos y los reguladores.

Probar y producir una vacuna es un proceso complejo con muchas incertidumbres. Pero la mejor conjetura por ahora, según los expertos, es esta: si todos los aspectos del desarrollo y la distribución de las vacunas van exactamente según lo planeado (y la historia ha demostrado que raramente sucede), ciertas personas en grupos de alto riesgo podrían ser vacunadas este año.

La mayoría de los demás estadounidenses, sin embargo, es muy probable que tengan que esperar hasta bien entrado el año próximo.

¿Qué ha dicho Trump?

En una conferencia de prensa el miércoles por la noche, Trump se retractó de esa línea de tiempo tan poco realista, diciendo que la vacuna podría estar lista a mediados de octubre y que entonces estaría disponible «inmediatamente» para el público en general.

«No buscamos decir, ‘Caramba, en seis meses, vamos a empezar a darla al público en general'», dijo. «No, queremos ir inmediatamente».

Al hacerlo, contradijo al propio director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, el Dr. Robert Redfield, quien había declarado ante los senadores ese mismo día que lo más probable es que la vacuna no estuviera disponible hasta mediados del año próximo.

Las declaraciones de Trump también contrastaron con los comentarios hechos el miércoles por la mañana por los funcionarios de la Operación A toda Velocidad, el esfuerzo federal para acelerar una vacuna, quienes dijeron que los suministros se limitarían en los primeros meses en que la vacuna esté disponible.

No era la primera vez que el presidente había impulsado una línea de tiempo acelerada. Justo la noche anterior, en una reunión en el ayuntamiento organizada por ABC News, dijo que una podría estar disponible en tres o cuatro semanas.

¿Qué dicen los científicos y las empresas farmacéuticas?

La línea de tiempo de Redfield es consistente con las mejores estimaciones de otros expertos en vacunas, que dicen que el público en general no tendrá acceso a la vacuna hasta febrero como muy pronto, y posiblemente más como en julio o agosto.

De las tres compañías que tienen vacunas en ensayos clínicos de etapa tardía en los Estados Unidos, sólo una (Pfizer) ha dicho que podría tener resultados iniciales a finales de octubre.

Las otras dos compañías, Moderna y AstraZeneca, han sido más imprecisas, diciendo sólo que esperan resultados antes de fin de año. Si una vacuna contra el coronavirus mostrara resultados este año, rompería el récord anterior de cuatro años para el desarrollo de una nueva vacuna.

El Dr. Paul Offit, profesor de la Universidad de Pennsylvania y miembro del panel asesor de vacunas de la Administración de Drogas y Alimentos, era escéptico de que Pfizer pudiera estar tan seguro de su calendario.

«Creo que es irresponsable, no lo saben», dijo. «Creo que la respuesta más responsable es: ‘Con suerte, sabremos algo a principios del año que viene’. Me parece que ese es el escenario más probable».

Los altos ejecutivos de Moderna dijeron en entrevistas esta semana que podrían tener resultados iniciales para noviembre.

Pero un proyecto de ensayo que la compañía publicó el jueves indicaba un plazo aún más largo, sugiriendo que el primer análisis de los datos del ensayo podría no realizarse hasta finales de diciembre, y que podría no haber suficiente información entonces para determinar si la vacuna funciona.

Los análisis posteriores, proyectados para marzo y mayo, tienen más probabilidades de dar una respuesta, dijo la compañía en su proyecto. (Un portavoz de la compañía dijo que la estimación de noviembre es una evaluación actualizada de lo que había en el plano).

La línea de tiempo de AstraZeneca también está en duda, después de haber detenido las pruebas globales este mes debido a un participante que había desarrollado síntomas neurológicos severos después de recibir la vacuna experimental.

La empresa no ha dado a conocer detalles sobre la condición médica de la persona, ni ha dicho si la reacción se debió a la vacuna. Los ensayos se han reanudado en el Reino Unido y en Brasil, pero no en los EE.UU., donde se ha detenido desde el 6 de septiembre. 

¿Cuánto tiempo tardará la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) en aprobar una vacuna?

Una vez que los resultados estén disponibles, la FDA revisará los datos y emitirá una autorización de emergencia (muy probablemente para grupos específicos de personas de alto riesgo, como los trabajadores de la salud), o una aprobación más amplia para la licencia comercial. De cualquier manera, la agencia ha dicho que consultará con una junta asesora de expertos antes de tomar una decisión.

Las empresas han estado en contacto con los funcionarios de la FDA todo el tiempo, y muchos expertos predicen que la agencia podrá aprobar una autorización de emergencia en pocos días, si los resultados son lo suficientemente claros.

¿Cuándo estará disponible una vacuna para cualquier estadounidense que la quiera?

La mejor estimación de los científicos, inversores y funcionarios federales de salud es la primera mitad del próximo año.

Incluso si uno de los pioneros obtiene una respuesta sobre su vacuna este año, se habrán producido muy pocas vacunas para distribuirlas ampliamente al público.

El jefe de la Operación Velocidad Warp, el Dr. Moncef Slaoui, dijo a NPR que estimó que entre 20 y 30 millones de dosis de una vacuna estarían listas a finales de año, muy lejos de los 100 millones de dosis que Trump dijo el miércoles (todas las vacunas de primera línea requieren dos dosis, administradas con varias semanas de diferencia, lo que complica aún más el proceso).

Slaoui también dijo recientemente que lo más probable es que los estadounidenses no se vacunen ampliamente hasta mediados de 2021, y que la posibilidad de tener una vacuna para octubre o noviembre era «extremadamente improbable».

clarin.com